Das Rheingold (Valentin Schwarz / Cornelius Meister): Bayreuth Festival 2022 - Der Ring des Nibelungen

Arnold Bezuyen (Mime)

Arnold Bezuyen (Mime) with young girls. “There are intriguing elements, for instance the ongoing element of the children ‘leaders’ educating and abusing other children, struggle and oppression already echoing down the ages.” (Photo: Enrico Nawrath, Bayreuter Festspiele)

Wotan – Egils Silins
Donner – Raimund Nolte
Froh – Attilio Glaser
Loge – Daniel Kirch
Fricka – Christa Mayer
Freia – Elisabeth Teige
Erda – Okka von der Damerau
Alberich – Olafur Sigurdarson
Mime – Arnold Bezuyen
Fasolt – Jens-Erik Aasbø
Fafner – Wilhelm Schwinghammer
Woglinde – Lea-ann Dunbar
Wellgunde – Stephanie Houtzeel
Flosshilde – Katie Stevenson

Valentin Schwarz (director)
Andrea Cozzi (designs)
Andy Besuch (costumes)
Konrad Kuhn (dramaturgy)
Reinhard Traub (lighting)
Luis August Krawen (video)

Bayreuth Festival Orchestra
Cornelius Meister (conductor)

‘In der Erde Tiefe
tagen die Nibelungen:
Nibelheim ist ihr Land.
Schwarzalben sind sie;
Schwarz Alberich hütet’ als Herrscher sie einst!’

So begins the Wanderer’s answer to the first of Mime’s three riddles, in which notoriously the dwarf asks his unwelcome visitor questions he hopes will catch him out—they do not—thereby wasting the opportunity to ask the chief of the gods what he, Mime, actually needs to know. Mime has asked which Geschlecht may be found in the earth’s depths. Wotan/the Wanderer tells him: the Nibelungs, that is Mime’s own kin. In response to the third riddle, when Mime asks him which Geschlecht lives in the cloud-hidden heights, the Wanderer, disguised chief of the gods, tells his interlocutor that it is those very gods, continuing, ‘Lichtalben sind sie; Licht-Alberich, Wotan, waltet der Schar.’

If I understand correctly—I should stress that I am writing this immediately after Das Rheingold, with much yet to be revealed—those points in that exchange point to something crucial in understanding Valentin Schwarz’s new Bayreuth production of Wagner’s Ring. That dialectical opposition between Wotan and Alberich, ‘white’ and ‘black’ Alberich—which is certainly the meat of the Rheingold drama, and in many ways underpins all that is to come—is taken a little more literally, rendering them twins. The Rheingold prologue is perhaps as close as we shall come to a musical presentation of the ‘spontaneous generation’ Wagner’s contemporary Karl Marx hymned in his long unpublished, Feuerbachian Paris Manuscripts:‘Generatio æquivoca is the only practical refutation’ of the theological ‘theory of creation,’ The ‘abstraction’ of the old way of thinking of oneself as apart from Nature overcome, ‘for you too are Nature and man’.  (Wagner would have read Arthur Schopenhauer’s description ‘spontaneity of the world of Nature’ in Parerga and Paralipomena when working on the score, but the roots of this idea unquestionably extend back to the Young Hegelian inheritance he and Marx—‘black’ and ‘white’ Marx?—found in Ludwig Feuerbach and other writers of the 1840s.)

Birth, kinship, and rivalry

Luis August Krawen’s opening video projection makes it very clear that we were in the waters (‘in the river Rhine’, as Anna Russell would have reminded us, ‘in it!’) so as to fit any number of creation or non-creation myths. What proceeds differently here is the vision of twin umbilical chords, leading us to twin babies—who, as the saga develops, we associate with Wotan and Alberich. At any rate, there are birth, kinship, and rivalry: a reminder that Mime’s ‘Geschlecht’, often translated as ‘race’, has here more to do with genealogy, with family, house, and lineage. Schwarz not only takes Wagner’s three lineages—dwarves, giants, and gods—as the basis of the drama to come, but takes Wagner further than himself by rendering at least two of them estranged branches of the same clan: Cain and Abel, Esau and Isaac, Wotan and Alberich…

Struggle between Black and White Alberich

Inheritance, therefore, is fundamental. In an underlining of the family saga element (which, at one level, surely no one could deny) Schwarz has Alberich steal and turn a child from the swimming pool over which the Rhinemaidens (glorified au pairs?) watch over a group of children. Notably, that child is black-haired, as opposed to the blond of the others. One can go down the route of trying to work out precisely what the ‘dark’ child symbolises: the gold, what it is turned into, inheritance? I am not sure that is really the way to go, though. There is a struggle between Black and White Alberich both for that boy and, intermittently, for a blonde girl, which perhaps represents—if at times, a little confusingly—the overall power struggle. Alberich is certainly an outsider and remains so, presumably at some stage cast out. Wotan’s crew is the ‘legitimate’ branch, with a ghastly family (shades of Murdoch, or even Dynasty?) in competition over the spoils and succession. I worry somewhat that the ‘racial’ element of Geschlecht may come to be seen as the point, rather than a metaphor, but perhaps the claim—it certainly has been claimed, if far from convincingly—is that race is the point here. As with much else, we shall see.

Elisabeth Teige (Freia), Attilio Glaser (Froh), and Christa Mayer (Fricka)

Elisabeth Teige (Freia), Attilio Glaser (Froh), and Christa Mayer (Fricka). (Photo: Enrico Nawrath, Bayreuter Festspiele)

There are intriguing elements, for instance the ongoing element of the children ‘leaders’ educating and abusing other children, struggle and oppression already echoing down the ages. Wotan’s ecstasy in his own apparent victory at the close is compelling: high, it would seem, on his own ideology, or at least his own misdeeds. There are others I have yet to understand: why does Erda put in several appearances before her scheduled arrival, just to watch, and why does she walk off with the blonde girl in her care at the end? Is this in some sense a presentiment of Brünnhilde, as the boy might be of Hagen? Again, we shall see. It would be odd to understand everything, or even have much of a developed idea about at this stage. This, after all, is only the Vorabend, the preliminary evening. Something more strongly political might not be a bad thing, but one might argue much attention, from Patrice Chéreau onwards, has been devoted to that already; perhaps it is time for a shift of emphasis. Again, we shall see.

Cornelius Meister and the orchestra

Conducting anything at all at Bayreuth is a difficult task indeed, even when familiar with the set-up, let alone when not—likewise even when it is a single evening’s work, rather than that of four. Cornelius Meister, who was due to conduct Tristan but now substitutes for Pietari Inkinen, made a better job of Das Rheingold than I have previously heard here (Sinopoli, Petrenko, Janowski). Balance was excellent; so too was pacing. If there were a few orchestral fluffs—a couple of brass wrong entries, for instance—nothing was too grievous. The orchestra itself likewise sounded on good form. In both cases, more will surely come, but this was an impressive start.

The Singers

Olafur Sigurdarson as Alberich

Olafur Sigurdarson as Alberich garnered the greatest cheers from the audience. (Photo: Enrico Nawrath, Bayreuter Festspiele)


So too was it for the cast. Olafur Sigurdarson garnered the greatest cheers from the audience as Alberich, probably rightly so. His was certainly an outstanding performance, seemingly instinctively alert to the dramatic reality and implications of Wagner’s particularly dialectical blend of verse, music, and gesture. A blond Egils Silins—that dark/light antagonism again—offered a proper battle as his principal antagonist. Christa Mayer’s Fricka was thoughtful, considered, and personal in tone and delivery. Much the same, albeit far from the same, might be said of Okka von der Damerau’s Erda. Arnold Bezuyen and Daniel Kirch made much of their tenor roles, verbally and physically, as Mime and Loge respectively. Elisabeth Teige’s Freia offered proper beauty of tone, well echoed by that forlorn violin solo of ‘love’ in the orchestra. Jens-Erik Aasbø and Wilhelm Schwinghammer contrasted actions and motivations well in the giants’ roles. It was an impressive trio of Rhinemaidens we heard too, their ensemble warning in the final scene fatally apparent. As for what is to come, we shall see (and hear).


Mark Berry

Mark Berry is Reader in Music History at Royal Holloway, University of London, and previously taught and lectured in History at the University of Cambridge. He has written widely on intellectual, cultural, and musical history from the later seventeenth century to the present day. He is the author of Treacherous Bonds and Laughing Fire: Politics and Religion in Wagner's Ring (2006) and After Wagner: Histories of Modernist Music Drama from 'Parsifal' to Nono (2014). He will also co-edit the forthcoming Cambridge Companion to Wagner's 'Ring'. Further reviews may be found at http://boulezian.blogspot.com.





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Bayreuth 2022: More Reviews

The Ring

Review: A New ‘Ring’ at Bayreuth Does Wagner Without Magic. Valentin Schwarz’s production of the four-opera epic presents human characters with relations even more tangled than usual. (Zachary Woolfe, The New York Times)

Das Rheingold

In der Neuproduktion von Richard Wagners "Der Ring des Nibelungen" bei den Bayreuther Festspielen bringt Regisseur Valentin Schwarz das Epos feministisch auf Zack. (Süddeutsche Zeitung)

Valentin Schwarz inszeniert „Rheingold“ bei den Bayreuther Festspielen als Auftakt seines „Ring des Nibelungen“. Schlimmer als die Regie sei der Dirigent und die meisten Sänger, sagt unser Kritiker. Er hofft auf die anderen drei Teile. (Deutschlandfunk Kultur)

Im Stil einer Netflix-Serie will der junge Regisseur Valentin Schwarz Wagners "Ring" in Bayreuth erzählen: als Familiensaga, die in unserer Gegenwart spielt. Eingesprungen für den an Corona erkrankten Dirigenten Pietari Inkinen ist Cornelius Meister. (BR Klassik)

Das Rheingold review – no ring, no gold, instead child abuse and abduction drive Bayreuth’s new Ring. Austrian director Valentin Schwarz’s new Ring presents the bold and searing idea that the original sin that drives Wagner’s world of power is the abuse of children. Can it be sustained? (Martin Kettle, The Guardian)

Das Licht der Welt erblicken auch zwei Kinder, die wir im Vorspiel in einer Videoprojektion sehen, die sich wohl schon im Mutterleib spinnefeind sind – Wotan und sein „Schatten“ (C. G. Jung) Alberich. Der Beginn einer großen spannenden Sage? (Matthias Lachenmann)

Am Sonntagabend feierte "Das Rheingold" von Regisseur Valentin Schwarz Premiere bei den Bayreuther Festspielen. Wagners Mythos wird in dieser Neuinterpretation zur Familiensaga der Gegenwart. (Norddeutscher Rundfunk)

„Rheingold“ in Bayreuth Valentin Schwarz lässt Wagners Symbolik leiden: Dass da noch niemand draufgekommen ist: Göttervater Wotan und sein Kontrahent Alberich sind Zwillingsbrüder. Im Video wird die Es-Dur Ursuppe des „Rheingold“-Vorspiels zur Fruchtblase, in der sich zwei Babys friedlich schlafend wiegen. Bis eines dem anderen das Auge aussticht und das andere den einen entmannt. (Kölnische Rundschau)

Nach 25 Minuten kommt es in jedem „Rheingold“ zum Schwur. Alberichs Fluch auf die Liebe im Gegenzug fürs Edelmetall - nur taucht es an diesem Abend gar nicht auf. Denn was ist tatsächlich das Kostbarste? Da wird Regisseur Valentin Schwarz moralisch: Es sind die Kinder, unser aller Hoffnung. Sie werden von diesem abgehalfterten Western-Desperado entführt, auf dass er sie zusammenpferchen und umerziehen kann. (Münchner Merkur)

„Das Rheingold“ in Bayreuth: Poolparty mit Kindesentführung. Der Auftakt mit „Das Rheingold“ war brav und fern von großartig. (Tiroler Tageszeitung)

Die Walküre

Bühnenunfall, Buhgewitter und ein unrunder Ring: Eine Schrecksekunde, ein Bühnenunfall und ein Einspringer, der bejubelt wird. Heftige Buhgewitter gab es auch. Die galten offenbar der Regie von Valentin Schwarz. Der erzählt die Handlung der "Walküre" weiter als Familiensaga im Netflix-Stil. Ein ereignisreicher Abend mit überragenden, traurigen und mittelmäßigen Momenten. (BR Klassik)

Der Ring nimmt an Fahrt auf, was vor allem einer Reihe von exzellenten Sänger:innen zu verdanken ist. Im ersten Aufzug begeistern Georg Zeppenfeld als sonorer, klarer und bösartiger Hunding und Lise Davidsen als präsente Sieglinde, mit einer bombigen Mittellage, über die sie Tiefen und Höhen eindrücklich erreicht. Auch Klaus Florian Vogt kann begeistern, selbst wenn ihm die Partie eigentlich zu tief liegt. (Matthias Lachenmann)

Der Bayreuther «Ring»-Regisseur Valentin Schwarz inszeniert Wagners großes Musikdrama um Gold und Gier, Zwerge und Drachen als moderne Serie über eine verkorkste Familie. Vor allem mit dem Familienoberhaupt gibt es Probleme. (Schwarzwälder Bote)


Schnitzeljagd für Wagner-Nerds: Der schreckliche Drache ist ein todkranker, uralter Mann. Siegfried zieht ihm den Rollator weg, worauf er einen Herzschlag bekommt. Außerdem wird er sicherheitshalber noch erstochen und erstickt. Und so weiter. Ständig ist man am Rätseln und Entziffern. Was erzählt Wagner, was erzählt Schwarz, was ergibt die Differenz. Ergibt sie was? (Bernhard Neuhoff, BR Klassik)

Nachdem man den ersten beiden Abenden viel Positives abgewinnen konnte, überrascht nun Cornelius Meister mit einem zupackenden Dirigat und gutem Zusammenspiel mit dem Orchester, während die Solisten leider schwächeln und die Inszenierung vielen Zuschauern den letzten Nerv raubt. (Matthias Lachenmann)


In der Trash-TV-Sendung „Die Geissens“ erlebt der Zuschauer das Leben einer reichen, wohlstandsverwahrlosten und prolligen Familie, was Valentin Schwarz – nach dem ersten Aufzug der Götterdämmerung zu urteilen – zu seiner Ring-Inszenierung inspiriert hat. Dabei denken wir natürlich gleich an das Rheingold und die Walküre, wo ebenfalls eine reiche Familie zu sehen ist, so dass sich der Ring zur Götterdämmerung schließt. Nur: Was interessieren uns „die Geissens“? (Matthias Lachenmann)

Bayreuther Festspiele: Ob dieser «Ring» zu retten ist, wissen die Götter. Valentin Schwarz erntet für seine wenig schlüssige Neuinszenierung von Richard Wagners «Ring des Nibelungen» fast einhellige Ablehnung. Bei der Musik gibt es Hoffnung, aber die Arbeit muss jetzt erst richtig beginnen. (Christian Wildhagen, Neue Zürcher Zeitung)

Intellektuell und sinnlich erweist sich der neue Bayreuther „Ring“ schließlich als das Fiasko, an das man zuvor drei Abende lang trotzdem nicht glauben konnte. (Judith von Sternburg, Frankfurter Rundschau)



Christian Thielemann bringt Bayreuth zurück, wo es musikalisch hingehört! (Klaus Billand, 5. August 2022, für klassik-begeistert.de und klassik-begeistert.at)